Memphis For All Education Fund members answer questions and sign up people for vaccinations at La Pulga International Flea Market on Sept. 19. Photo by Rafael Figueroa for MLK50

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The Latino community has seen a boost in COVID-19 vaccination numbers over the past few months thanks, in part, to a campaign led by the Memphis For All Education Fund to overcome access barriers and fight misinformation, advocates say.

Memphis For All Education Fund is a non-partisan group that works on civic engagement projects. It’s affiliated with Memphis For All, which aims to expand participation in local elections. As a vaccine equity organizer with the fund, Yuleiny Escobar is in charge of the Latino vaccination campaign. Since August, the group organized half a dozen events and has gotten more than 800 people vaccinated.

The Latino community faces its own set of barriers, Escobar said. Many in the Latino community don’t speak English and can’t get their questions answered in a language they understand. Some don’t have smartphones, preventing them from easily making appointments online, or cars, which makes it more difficult to get to a vaccination site, she said. 

Upcoming vaccination events

La Pulga International Flea Market, 4010 Jackson Avenue

Oct. 10, Oct. 31, and Nov. 21

And canvassing the neighborhoods to share information wasn’t always fruitful either, Escobar said. The addresses are pulled from public voter information, yet the names on voter rolls may not match who actually lives in the home. 

“Undocumented people sometimes may use other papers, or sometimes somebody will help them get the house. So you just never know who lives where … It was hard actually reaching the people that we were trying to reach,” Escobar said.

Memphis For All Education Fund began canvassing in spaces community members are likely to visit, like La Pulga International Flea Market in Nutbush. On her first day with the organization, Escobar answered questions at the flea market and invited people to get vaccinated. But she noticed that even when people showed interest, folks seemed overwhelmed by the prospect of going online, registering for an appointment and traveling to another location to get the shot.

Then the idea struck her: Instead of just canvassing there, why not offer the vaccine at the flea market?

“It’s not the most attractive place to receive a vaccine … because it’s like a dirt road flea market. But that’s where the community is,” Escobar said. And, she added, “It pulls a big crowd.”

They held three events at the flea market, on Aug. 8, Aug. 28, and Sept. 19, where hundreds of people were vaccinated by the Memphis Fire Department – 302, 304 and 198 doses, respectively. (It rained at the September event, said Memphis For All Education Fund Executive Director Bennett Foster, which might explain why more than 100 fewer doses were distributed).

Memphis For All Education Fund has also distributed doses at apartment complexes with large Latino populations, including the Cottonwood apartments in Parkway Village, where they’ve given 175 doses during two pop-up events, and Prescott Place near the airport, where they’ve distributed 75 doses during two pop-ups.

In all, more than 31,000 Hispanic or Latino people in Shelby County have been vaccinated since December, when vaccinations began. However, there are nearly 70,000 vaccinated people for whom the county does not have ethnicity information.

Between December and June, 36% of the non-Latino population and 27% of the Latino population received at least one dose of a vaccine.  By Sept. 28, that gap had narrowed: about 40% of the Latino population was vaccinated, and about 45% of the non-Latino population, according to data provided by the Shelby County Health Department and census information. 

(The health department calculates percentages based on 2019 federal population estimates; MLK50: Justice Through Journalism used recently released decennial census data, which shows an increase in the Latino population in Shelby County. A health department spokesman said they “may shift shortly” to using the new census data.)

According to the health department’s data, August was a particularly strong month for vaccinations among Latinos. More than 5,400 people got at least one dose that month, representing 7% of the county’s total Latino population. By comparison, 38,900 non-Latino people were vaccinated that month, or just over 4% of the total non-Latino population. 

Creating trust

At the flea market and while canvassing, Spanish-speaking volunteers are on hand to answer questions and help fill out forms, Escobar said. 

Nearly 200 people were vaccinated  at La Pulga International Flea Market on Sept. 19. Rafael Figueroa for MLK50 

And plenty of people do have questions, including ones that reveal the spread of misinformation. At one canvassing event, Escobar recalled a young man telling her the federal government was using the vaccines as a form of control and had itself created the virus. She gently pushed back, reminding him that the vaccine was to protect people more vulnerable than him, and asking him to consider his community.

At the next vaccination event at the Cottonwood Apartments, Escobar said, the young man got his first dose. He was fully vaccinated weeks later.

“It’s very fulfilling, heartwarming and overwhelming sometimes because I wish we could do this on a major scale,” Escobar said. 

Though the county has done some outreach to the Spanish-speaking community, Escobar remains frustrated with the official vaccination effort by the county and city. She wishes there were more bilingual resources and staff members to help spread the word and answer questions. 

That frustration is shared by Gisela Guerrero, a volunteer who has door-knocked with Memphis For All Education Fund. In her experience, poor communication and accessibility, and not hesitancy, are the primary reasons people haven’t been vaccinated. 

“I rarely get anybody say, like, ‘Absolutely not. I will not even consider it.’ It’s mainly like, ‘Oh, I didn’t realize I was eligible. Oh, there’s going to be an event right here in my neighborhood. That’s super convenient. Yes, I’ll be there,’” said Guerrero, an organizer with MICAH Memphis who’s also involved in a coalition network called Socios Comunitarios that shares COVID-19 resources among its community partners.

Nationally, 73% of Hispanic adults have gotten at least one vaccination dose, and 4% want to get vaccinated as soon as possible, according to September data from the Kaiser Family Foundation. That’s up from 47% with one dose in April

Only 14% say they won’t get a vaccine under any circumstance or will only get one if required. Six months ago, 18% of those polled said they wanted to wait and see how vaccination went before getting a dose; that’s down to just 6% in September.

Memphis for All Education Fund’s effort has brought vaccination to familiar places in part of people’s daily lives, said Michael Phillips, executive director at Su Casa Family Ministries, who’s also part of Socios Comunitarios.

“At the end of the day, if you’re trying to reach a population that generally feels a reason to be not totally secure…then asking them to go to places that are outside of their sort of normal circuit of things to do is going to immediately create a barrier,” he said. 

“The way that we found the most success is just cutting through all of that and just allowing someone who knows about the vaccinations, who can speak their language and who’s in their community, or in a place where they would normally be, just to be able to talk to them,” Phillips said. “It creates trust, and where there’s trust, decision making is a lot easier.”

Hannah Grabenstein is a reporter for MLK50: Justice Through Journalism. Email her at hannah.grabenstein@mlk50.com


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Spanish translation

Un compromiso más profundo lleva a un aumento de vacunación contra el COVID entre latinos

Por Hannah Grabenstein

La comunidad latina ha visto un aumento en las cifras de vacunación en los últimos meses gracias, en parte, a una campaña liderada por el Fondo de Educación de Memphis Para Todos para superar las barreras de acceso y combatir la desinformación, dicen sus promotores.

Fondo de Educación de Memphis Para Todos es un grupo no partidista que trabaja en proyectos de participación cívica. Está afiliado a la organización Memphis Para Todos (Memphis For All, en inglés), que tiene como objetivo ampliar la participación en las elecciones locales. Como organizadora de equidad de vacunas con el fondo, Yuleiny Escobar está a cargo de la campaña de vacunación de la población latina. Desde agosto, el grupo organizó media docena de eventos y se ha vacunado a más de 800 personas.

La comunidad latina enfrenta sus propios obstáculos, dijo Escobar. Muchos en la comunidad latina no hablan inglés y no pueden obtener respuestas a sus preguntas en un idioma que entiendan. Algunos no tienen teléfonos inteligentes, lo que les impide concertar citas fácilmente en línea o automóviles, lo que dificulta el acceso a un lugar de vacunación, dijo.

Y sondear los vecindarios para compartir información no siempre fue fructífero, dijo Escobar. Las direcciones se extraen de la información pública de los votantes, sin embargo, es posible que los nombres en las listas de votantes no coincidan con quién vive realmente en la casa.

“Las personas indocumentadas a veces pueden usar otros documentos o, a veces, alguien les ayuda a conseguir la casa. Así que nunca se sabe quién vive dónde … En realidad, fue difícil llegar a las personas a las que estábamos tratando de llegar”, dijo Escobar.

Fondo de Educación de Memphis Para Todos comenzó a realizar campañas en espacios en donde los miembros de la comunidad es muy probable que visiten, como el mercado internacional La Pulga en Nutbush. En su primer día con la organización, Escobar respondió preguntas en el mercado de La Pulga e invitó a las personas a vacunarse. Pero notó que incluso cuando la gente mostraba interés, la gente parecía abrumada por la posibilidad de conectarse en línea, registrarse para una cita y viajar a otro lugar para recibir la vacuna.

Entonces se le ocurrió la idea: en lugar de simplemente hacer campaña allí, ¿por qué no ofrecer la vacuna en el mercado de La Pulga?

“No es el lugar más atractivo para recibir una vacuna … porque es como un pequeño mercado con caminos de tierra. Pero ahí es donde está la comunidad”, dijo Escobar. Y, agregó, “atrae a mucha gente latina”.

Se llevó a cabo tres eventos de vacunación en el mercado de La Pulga, el 8 de agosto, el 28 de agosto y el 19 de septiembre, donde el Departamento de Bomberos de Memphis vacunó a cientos de personas: 302, 304 y 198 dosis, respectivamente. (Llovió en el evento de septiembre, dijo Bennett Foster, director ejecutivo del Fondo de Educación de Memphis Para Todos, lo que podría explicar por qué se distribuyeron 100 dosis menos ese día).

Fondo de Educación de Memphis Para Todos también ha distribuido dosis en complejos de apartamentos con grandes poblaciones latinas, incluidos los apartamentos Cottonwood en Parkway Village, donde han administrado 175 dosis durante dos eventos emergentes, y Prescott Place cerca del aeropuerto, donde han distribuyó 75 dosis durante dos eventos emergentes.

En total, más de 31.000 personas hispanas o latinas en el condado de Shelby han sido vacunadas desde diciembre, cuando comenzaron las vacunas. Sin embargo, hay casi 70.000 personas vacunadas de las que el condado no tiene información sobre el origen étnico.

Entre diciembre y junio, el 36% de la población no latina y el 27% de la población latina recibieron al menos una dosis de una vacuna. Para el 28 de septiembre, esa brecha se había reducido: aproximadamente el 40% de la población latina estaba vacunada y aproximadamente el 45% de la población no latina, según los datos proporcionados por el Departamento de Salud del Condado de Shelby y la información del censo.

Según los datos del Departamento de Salud, agosto fue un mes particularmente fuerte para las vacunas entre los latinos. Más de 5.400 personas recibieron al menos una dosis ese mes, lo que representa el 7% de la población latina total del condado. En comparación, 38.900 personas no latinas fueron vacunadas ese mes, o poco más del 4% de la población total no latina.

En el mercado de La Pulga y durante el sondeo, hay voluntarios de habla hispana disponibles para responder preguntas y ayudar a completar formularios, dijo Escobar.

Y muchas personas tienen preguntas, incluidas las que revelan la difusión de información errónea. En un evento de campaña electoral, Escobar recordó a un joven que le dijo que el gobierno federal estaba usando las vacunas como una forma de control y que el gobierno había creado el virus. Ella lo hizo retroceder suavemente, recordándole que la vacuna era para proteger a las personas más vulnerables que él y pidiéndole que considerara a su comunidad.

En el próximo evento de vacunación en los apartamentos Cottonwood, dijo Escobar, el joven en cuestión recibió su primera dosis. Fue completamente vacunado semanas después.

“Es muy gratificante, reconfortante y agobiante a veces porque me gustaría que pudiéramos hacer esto en una escala mayor”, dijo Escobar.

Aunque el condado se ha acercado a la comunidad de habla hispana, Escobar sigue frustrado con el esfuerzo oficial de vacunación del condado y la ciudad. Ella desearía que hubiera más recursos bilingües y miembros del personal para ayudar a correr la voz y responder preguntas.

Esa frustración la comparte Gisela Guerrero, una voluntaria que ha llamado a la puerta del Fondo de Educación de Memphis Para Todos. En su experiencia, la falta de comunicación y accesibilidad, y no el dudar en vacunarse, son las razones principales por las que las personas no han recibido su dosis contra el COVID 19.

“Rara vez recibo a alguien que diga, ‘Por supuesto que no. Ni siquiera lo voy a pensar “. Es principalmente como” Oh, no me di cuenta de que era elegible. Oh, va a haber un evento aquí en mi vecindario. Eso es muy conveniente. Sí, allí estaré’“, dijo Guerrero, una organizadora de MICAH Memphis que también está involucrado en una red de coalición llamada Socios Comunitarios que comparte los recursos de COVID-19 entre sus socios comunitarios.

A nivel nacional, el 73% de los adultos hispanos han recibido al menos una dosis de vacunación y el 4% quiere vacunarse lo antes posible, según datos de septiembre de la Kaiser Family Foundation. Eso representa un aumento del 47% con una dosis en abril.

Solo el 14% dice que no recibirá una vacuna bajo ninguna circunstancia o solo la recibirá si es necesario. Hace seis meses, el 18% de los encuestados dijeron que querían esperar y ver cómo iba la vacunación antes de recibir una dosis; eso se redujo a solo el 6% en el mes de septiembre.

El esfuerzo del Fondo de Educación de Memphis Para Todos ha llevado la vacunación a lugares familiares que forma parte de la vida diaria de las personas, dijo Michael Phillips, director ejecutivo de Ministerios Familiares Su Casa, quien también forma parte de Socios Comunitarios.

“Al final del día, si estás tratando de llegar a una población que generalmente siente que tienen una razón para no estar totalmente segura … entonces pedirles que vayan a lugares que están fuera de su rutina normal de cosas, eso va a crear una barrera de inmediato “, dijo.

“La forma en que encontramos el mayor éxito es simplemente superando todo eso y simplemente permitiendo que alguien que sepa sobre las vacunas, que pueda hablar su idioma y que esté en su comunidad, o en un lugar donde normalmente estarían, simplemente se pueda hablar con ellos “, dijo Phillips. “Genera confianza, y donde hay confianza, la toma de decisiones es mucho más fácil”.

Los próximos eventos de vacunación del Fondo de Educación de Memphis Para Todos en el mercado de La Pulga serán los días domingo, 10 de octubre, el 31 de octubre y el 21 de noviembre.

Hannah Grabenstein es reportera de la publicación MLK50: Justicia a través del periodismo. Puede enviarle un correo electrónico a hannah.grabenstein@mlk50.com

Rafael Figueroa, un periodista de la publicación La Prensa Latina, tradució este reporte.


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